Caja de Pandora microbiana

Los microorganismos son parte del mundo en el que vivimos. No pueden desecharse de nuestras vidas, como tampoco pueden desecharse las plantas o los animales. Debemos convivir y aceptar las consecuencias de tal vecindario.

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La gran mayoría de microorganismos no son dañinos para nosotros los humanos, al contrario, su presencia puede traer beneficios, como la fermentación que llevan, sin la cual no habría vino, cerveza, yogur, queso, masa de levadura (pan), compost. y mucho más.

Entre la gran cantidad de especies microbianas, hay algunas que pueden suponer un riesgo para la salud. Hay frecuentes informes en los medios de comunicación sobre una u otra epidemia, infección nosocomial, sepsis y términos como bacterias, virus, gérmenes, infección o contagio. Es lamentable observar que los periodistas a menudo hacen un mal uso de la terminología médica o microbiológica básica, como confundir bacterias con virus. Lo más probable es que se deba a la ignorancia, pero ¿es una justificación suficiente para proporcionar información con errores, que luego persisten entre los destinatarios de la información de los medios? Esto conduce a la formación de una imagen no del todo fiel de las amenazas microbiológicas a nuestra salud. En este artículo, intentaré presentar la información básica sobre los agentes infecciosos que toda persona puede encontrar durante su vida.

Las bacterias, los virus, los hongos, los parásitos y los priones son cinco agentes microbianos que pueden poner en peligro a los humanos y, por tanto, provocar enfermedades específicas. Cada uno de ellos tiene su propia especificidad, cada uno de ellos está construido de manera diferente, los métodos para tratar las dolencias causadas por ellos son diferentes y las formas de transmisión a los humanos pueden diferir.

Infecciones bacterianas


El agente infeccioso más común son, por supuesto, las bacterias. Estos microorganismos son ubicuos y la mayoría de ellos no son dañinos para la salud. Sin embargo, algunas especies pueden ser peligrosas y pueden infectar prácticamente todos los rincones del cuerpo humano. Con mayor frecuencia causan infecciones del tracto respiratorio superior (comenzando por la nariz y la boca, los senos paranasales hasta la laringe inclusive). La enfermedad conocida por todos es la angina de garganta, causada por el estreptococo piógeno Streptococcus pyogenes. ¿Quién no ha oído hablar del siniestro estafilococo dorado Staphylococcus aureus sembrando el terror en los quirófanos o del palito de aceite azul (Pseudomonas aeruginosa) infectando heridas en los hospitales? Estos son solo tres ejemplos de patógenos bacterianos.

Las bacterias actúan en el cuerpo humano a través de las toxinas que producen (por ejemplo, toxinas de la bacteria Clostridium tetani que causan el tétanos o la bacteria Bordetella pertussis responsable de la tos ferina) o atacan directamente al cuerpo, por ejemplo, meningococos (Neisseria meningitidis) que causan meningitis.

La especificidad bacteriana es que son organismos compuestos de una sola célula, aunque pueden combinarse en colonias más grandes. Su estructura es mucho más simple que la de las células humanas o animales. La principal diferencia es la falta de un núcleo celular separado, lo que hace que su material genético sea muy escaso. Esta sencillez de construcción no les impide funcionar de forma eficiente, al contrario, gracias a lo cual son muy "genéticamente plásticos", lo que les permite adaptarse rápidamente a las cambiantes condiciones de vida.

Las bacterias son susceptibles a los efectos de los antibióticos. Por supuesto, no todos los antibióticos funcionan contra todas las bacterias. La situación se complica aún más por el hecho de que muchas especies y cepas de bacterias adquieren resistencia a los antibióticos que antes eran eficaces contra ellas.

La profilaxis contra infecciones por bacterias patógenas consiste principalmente en la aplicación de principios básicos de higiene (lavarse las manos, evitar personas infectadas, preparación y almacenamiento adecuados de los alimentos, desinfección y esterilización en los establecimientos de salud). Hay vacunas disponibles contra muchas bacterias, como el meningococo, que causa meningitis, neumococo, que es responsable de algunos casos de neumonía, tos ferina, tétanos y otros.

Infecciones por virus


Los virus también son comunes además de las bacterias. Estos microbios son muy pequeños, mucho más pequeños que las bacterias. Para verlos, se necesitan microscopios electrónicos para obtener enormes aumentos, del orden de cientos de miles de veces.

El asunto de los virus es un poco más complicado, porque hasta ahora los científicos no han determinado si un virus es un organismo vivo o no. Existen dudas porque un virus es esencialmente una "lata de proteína" que rodea un núcleo de ADN o ARN. El virus es tan simple en su estructura que no puede funcionar fuera del organismo vivo del huésped (en el mejor de los casos, puede sobrevivir allí). Para reproducirse necesita células humanas, células animales, plantas o bacterias, que utiliza como fábrica gratuita para sus propias copias. La definición básica de vida es que un organismo vivo es una criatura que puede sobrevivir por sí sola en el medio ambiente y al mismo tiempo puede reproducirse, lo que no es el caso de los virus. Por lo tanto, los virus se encuentran en la frontera del mundo animado y la materia orgánica inanimada. Independientemente de las dudas sobre la ubicación de los virus en el mapa de los organismos vivos, es innegable que constituyen, junto a las bacterias, otro reservorio de agentes infecciosos.

Los virus, a diferencia de las bacterias, atacan regiones seleccionadas del cuerpo, como las células de la mucosa del tracto respiratorio, las células del hígado, las células del cerebro y los linfocitos. Los virus son responsables de muchas enfermedades. La más común es la gripe, que ataca todos los años. Otros son conocidos por todos los sida provocados por el VIH, las hepatitis víricas A, B, C, las paperas, la mononucleosis y muchas más, más o menos peligrosas. Hasta hace poco, el mayor temor de la humanidad era la viruela causada por el virus Variola. Esta enfermedad se caracterizó por una enorme mortalidad estimada en hasta un 95%. En 1980, la OMS reconoció que la viruela estaba erradicada, es decir, se eliminó por completo de la faz de la Tierra. Esto se debió a la vacunación mundial contra este virus.

Las vacunas son el método más eficaz de profilaxis antiviral. Desafortunadamente, todavía faltan vacunas eficaces contra el VIH, el virus de la hepatitis C (virus del VHC) y otros. Para protegerse contra la infección por virus, debe seguir las reglas básicas de higiene, evitar el contacto con fluidos corporales de personas extrañas (sangre, saliva, esperma) así como utilizar procesos de desinfección y esterilización en lugares donde exista un alto riesgo de infección ( hospitales, dentistas, salones de belleza).). Debe recordarse que los antibióticos que son tan efectivos contra las bacterias no funcionan contra los virus, por lo que los intentos de tratar, por ejemplo, la influenza con un antibiótico son inútiles y conducen innecesariamente a un aumento de la resistencia a los antibióticos entre las bacterias. La medicina tiene un pequeño arsenal de medicamentos antivirales y, desafortunadamente, no son tan efectivos como los antibióticos contra las bacterias, y los virus también pueden crear resistencia contra los medicamentos utilizados.

Infecciones por hongos


Los hongos son organismos que la mayoría de nosotros asociamos con sabrosos frutos del bosque u organismos venenosos que deben evitarse. Sin embargo, los hongos también son microorganismos que juegan un papel importante en la medicina. Pueden funcionar como células individuales, análogas a las bacterias, pero también pueden formar organismos multicelulares organizados, similares a los que se ven en la maleza. Las células fúngicas son más complejas en su estructura que las células bacterianas. Tienen un núcleo celular claramente separado, lo que las hace similares a las células humanas.

Los hongos no son tan expansivos como las bacterias o los virus y, cuando se infectan con ellos, generalmente se asocian con una disminución de la inmunidad humana. Las personas que padecen diabetes, inmunosuprimidos (inmunidad disminuida) después de trasplantes de órganos, enfermedades oncológicas (especialmente en el caso de la radioquimioterapia), personas desnutridas y tratadas con antibióticos durante mucho tiempo tienen un riesgo especial de desarrollar micosis.

Los hongos pueden ocupar todos los rincones del cuerpo humano y causar varios tipos de dolencias, pero como escribí anteriormente, solo las personas en malas condiciones corren el riesgo de infectarse. Los hongos patógenos más comunes son Candida albicans u otras especies como C. glabrata, C. krusei. Estos hongos causan el llamado candidiasis oral, esofágica, gastrointestinal y vaginal. Un factor importante que predispone a la aparición de candidiasis gastrointestinal es el consumo de grandes cantidades de carbohidratos simples. Otros hongos comunes son Trichophyton, Epidermophyton, Microsporum. El pie de atleta es una enfermedad común. Ocurre cuando no hacemos una higiene adecuada y provocan que los pies se mojen o corremos el riesgo de infección por hongos en piscinas o saunas. La caspa también es causada por el hongo Pityrosporum ovale.

La prevención consiste en llevar un estilo de vida saludable, siguiendo las normas de higiene y no ignorando las infecciones bacterianas o virales, que conducen a una reducción de la inmunidad y por tanto aumentan el riesgo de micosis. Cabe recordar que a los hongos “les gustan los antibióticos”, por lo que el tratamiento de las infecciones bacterianas con antibióticos debe realizarse con prudencia y, si es necesario, también debe incluir la administración de fármacos protectores antifúngicos.

El tratamiento de las micosis suele ser dominio de los dermatólogos, porque la gran mayoría de estas enfermedades afectan a la piel. En otros casos, el tratamiento lo realiza un médico especializado en la parte del cuerpo afectada. Durante el tratamiento, se utilizan fármacos antimicóticos como nistatina o cetoconosol.

Enfermedades parasitarias


Este grupo de organismos es el más diverso en cuanto a morfología (apariencia). He utilizado deliberadamente el término "organismos" en lugar de "microorganismos" porque los parásitos pueden estar formados por células individuales como las bacterias, pero también pueden ser multicelulares e incluso estar formados por tejidos y órganos. De ello se deduce que estos organismos se encuentran en la interfaz entre la microbiología y la zoología, porque biológicamente pertenecen al reino animal. En medicina, existe una disciplina separada que se ocupa del tratamiento de enfermedades parasitarias llamada parasitología.

El parasitismo es una forma de vida bien definida en la que el organismo parasitario se aprovecha del organismo huésped para beneficiarse de él, pero no da nada a cambio. No solo eso, la presencia del parásito tiene un impacto negativo en el funcionamiento del organismo huésped, porque el parásito produce sus propias excreciones que son tóxicas para el organismo atacado. Sin embargo, por lo general, el parásito no es tan agresivo como para provocar la muerte del organismo del huésped, ya que en este caso se privaría de su sustento y se arriesgaría a su propia destrucción. Por tanto, se puede decir que el parasitismo es la explotación del huésped, pero sin matarlo, a diferencia del caso de bacterias, hongos o virus donde no importa si el organismo infectado muere o no.

Los parásitos en los seres humanos suelen aparecer en la primera infancia, cuando es difícil mantener un nivel adecuado de higiene para un niño pequeño. El parásito más común en la infancia son los oxiuros (Enterobius). La infección se produce como resultado de los contactos con otros niños infectados. Los huevos de oxiuros se ingieren y las larvas eclosionan en el tracto digestivo y maduran y se reproducen. Las hembras fertilizadas viajan hasta la boca del ano donde ponen sus huevos. Esta caminata provoca picazón y estimula a los niños a rascarse. Luego, los huevos se transfieren con los dedos a la boca, donde se tragan nuevamente y comienza de nuevo.

Además de los oxiuros, los seres humanos tienen muchos otros parásitos. La mayoría de ellos no son una gran amenaza debido a que en países con un alto nivel de higiene, como Polonia, no tienen mayores posibilidades de propagarse.Las tenias causadas por tenias (Taenia) deben mencionarse aquí. En general, existe el riesgo de consumir carne de res y cerdo que no haya sido previamente examinada por un veterinario. Dicha carne puede contener larvas de tenia que maduran y parasitan en el tracto digestivo humano. Afortunadamente, el sistema de circulación y sacrificio de la carne es ajustado y no hay mayor riesgo de contaminación. Sin embargo, comer carne de venado que no haya sido sometida a un examen veterinario previo puede plantear un problema.

Los parásitos representan una gran amenaza en países considerados exóticos por los europeos, como los países africanos, asiáticos y sudamericanos. En estas áreas, por ejemplo, puede encontrarse con la malaria (malaria), causada por un parásito protozoario unicelular (Plasmodium). El protozoo se transmite a los humanos a través de mosquitos. Ataca a los glóbulos rojos (eritrocitos) provocando su degradación y a las células del hígado (hepatocitos), lo que provoca síntomas de malaria, es decir, ataques de fiebre alta y debilidad que aparecen regularmente cada pocos días. Hasta ahora no existe una vacuna contra la malaria y la única forma de evitarla es evitar los mosquitos (mosquiteros) en las áreas donde la enfermedad está presente. Si no es posible evitar las regiones de malaria, entonces se debe aplicar profilaxis farmacológica, que consiste en tomar medicamentos contra la malaria antes, durante y después de regresar de la región en peligro. La malaria se cobra un alto precio entre los pueblos indígenas cada año.

Además de la malaria, existe una amplia gama de otros parásitos peligrosos. Es mejor consultar a un médico de medicina tropical que le aconsejará sobre las medidas preventivas adecuadas antes de viajar a regiones exóticas. Después de regresar al país, ante cualquier síntoma perturbador, generalmente con reminiscencias de un resfriado o una intoxicación alimentaria, debe consultar inmediatamente a un médico e informarle sobre su estadía en países tropicales.

Priones como agente infeccioso


El último de los agentes infecciosos son los priones. Es un grupo separado muy recientemente (1982) y es difícil clasificarlo en microbiología. Los priones son en realidad proteínas infecciosas y solo proteínas. Así que no son organismos vivos, son incluso más simples en estructura que los virus. Los priones se encuentran en todos los organismos vivos, incluidos los humanos, y juegan un papel muy importante, ayudando a obtener la estructura espacial correcta de las proteínas recién formadas. Esta estructura espacial es importante porque la "forma" de una molécula de proteína es responsable de su función adecuada. Si aparecen proteínas priónicas defectuosas en el cuerpo, forzarán gradualmente la formación de otras proteínas anormales. Estas proteínas anormales se acumularán a lo largo de los años, hasta que eventualmente se volverán lo suficientemente grandes para los síntomas de la enfermedad.

Las proteínas infecciosas pueden causar enfermedades del sistema nervioso en animales (p. Ej., Tembladera en ovejas y ganado) y en humanos (p. Ej., Enfermedad de Creutzfeldt-Jakob). Se sospecha que la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob es causada por priones en la carne de res de animales que padecen EEB (degeneración espongiforme del cerebro), una enfermedad de las vacas locas.

Las proteínas priónicas son muy resistentes a las altas temperaturas (cocinar y freír puede no ser suficiente) o las enzimas que digieren proteínas. La esterilización eficaz también plantea problemas.

Actualmente, la carne de vacuno se somete a pruebas selectivas para detectar la presencia de proteínas priónicas antes de que llegue al mercado.

Por último, conviene añadir un punto breve pero importante: nos contagiamos de bacterias, virus y hongos, pero nos contagiamos de parásitos. Mezclar estos conceptos es un error, aunque de hecho puede ser insignificante desde el punto de vista de un lego, pero se debe esperar más del periodista.

Los cinco grupos de patógenos caracterizados hasta ahora han agotado la reserva de peligros microbiológicos. Esperemos que el futuro no prepare nuevos descubrimientos en este campo.

Texto: Tomasz Gosiewski, MD, PhD

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