Una inyección para la peste

Dos mil millones de personas en todo el mundo están infectadas con Mycobacterium tuberculosis. Una nueva vacuna puede detener la propagación de la enfermedad. Hay grandes esperanzas para las cinco preparaciones que se encuentran actualmente en la fase de ensayo clínico.

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Desde la Copa del Mundo hace dos años, las escuelas primarias de Sudáfrica han sido visitadas por Turbo Boots, un superhéroe del fútbol que encarna todo lo que los niños quieren ser. Es fuerte, bueno, viene en todo su esplendor, en una palabra: un ganador. Turbo Boots no está destinado a inspirar a los niños a admirar el fútbol, ​​es la mascota de la campaña Kick TB, que hará que los niños tomen conciencia de los riesgos y síntomas de esta plaga más devastadora, además del SIDA y la malaria, en el mundo. "La gente aquí sabe muy poco sobre esta enfermedad", dice Mark Cotton de la Universidad de Stellenbosch, quien estudia las enfermedades infecciosas en pacientes jóvenes en el enorme complejo del Hospital Tygerberg. En algunas partes de la ciudad, casi el uno por ciento de la población contrae tuberculosis cada año, un récord en el mundo.

Chozas hacinadas, mala nutrición, ignorancia y pobreza, así como el tabaquismo y el polvo en fábricas y minas: estas fueron las causas de la tuberculosis en Europa en el pasado. Hoy, un siglo después, exactamente las mismas condiciones en Sudáfrica, pero también en India, Rusia y China están alimentando esta enfermedad. Además, hay un gran número de personas que padecen sida, que están indefensas frente a la mycobacterium tuberculosis: el VIH, como un encendedor, hace que esta enfermedad explote con toda su fuerza.

Solo en el Hospital de Tygerberg, dice Mark Cotton, varios cientos de niños gravemente enfermos se someten a terapia. Esto hace que el hospital sea un lugar ideal para que los investigadores prueben nuevos tratamientos y nuevas vacunas contra la enfermedad.

Al mismo tiempo, las grandes esperanzas de los médicos de todo el mundo se dirigen hacia uno de los mayores focos de esta plaga. Cotton está investigando actualmente un nuevo tipo de vacuna muy prometedor desarrollado por Stefan Kaufmann del Instituto Max Planck de Biología Infecciosa de Berlín y su equipo.

"La respuesta inmune que ha provocado la vacuna actual es simplemente demasiado débil", dice Kaufmann. Se refiere al llamado BCG, con el que los médicos llevan 90 años intentando frenar la tuberculosis. Sin embargo, protege solo a los niños pequeños y solo a los niños contra un tipo de esta enfermedad. La vacuna no hace frente a la tuberculosis pulmonar, la forma más común e infecciosa de la enfermedad. El objetivo de los científicos del Instituto Max Planck es estimular el sistema inmunológico con la mayor precisión posible. Por eso introdujeron un gen llamado listeria en la antigua vacuna BCG. Su propósito es ayudar al sistema inmunológico a reconocer la vacuna. De hecho, los primeros estudios realizados con voluntarios demostraron que esta nueva sustancia también activa las llamadas células asesinas del sistema inmunológico. Los investigadores esperan que esto mejore en gran medida los efectos protectores de la vacuna.

En Ciudad del Cabo, los científicos están probando su sustancia en 48 bebés sanos. 36 de ellos reciben la nueva vacuna BCG y los 12 restantes reciben la antigua vacuna BCG para comparar. Los médicos no saben cuál le están dando. "Los bebés en la primera semana de vida reciben una inyección en el hombro derecho", explica Cotton. - A continuación se forma una espinilla característica.

A fines de mayo, se vacunará al último bebé que participe en el experimento, luego los médicos y científicos monitorearán la salud y la respuesta inmune de los niños durante seis meses. Si los pequeños voluntarios toman bien la nueva vacuna, se probará en 9.000 niños. Si los resultados también tienen éxito esta vez, la prueba de eficacia se llevará a cabo en decenas de miles de bebés.

"Cuando todo salga de acuerdo con nuestras esperanzas, será genial", dice Cotton, y es imposible no reconocer el deleite en su voz. Una sustancia que proteja de forma fiable contra la tuberculosis pulmonar: sería difícil imaginar un paso más grande hacia la mejora de la situación sanitaria en el mundo. Sin la tan esperada vacuna milagrosa, la victoria sobre la tuberculosis no será posible. "El modelo matemático muestra que sin un nuevo tipo de sustancia, no detendremos significativamente la propagación de la enfermedad", dice Michael Brennan, de la organización sin fines de lucro que desarrolla una nueva vacuna.

La tuberculosis es quizás la enfermedad documentada más antigua de la humanidad. Ya se han encontrado rastros del germen en momias egipcias. Hipócrates, que usó el término tisis para referirse a ella, atrofia, la describió con gran detalle. Hasta hace 130 años, Robert Koch descubrió la bacteria que causa la tuberculosis y la llamó Mycobacterium tuberculosis. La microbiología creada por Koch pudo superar la mayoría de las plagas causadas por bacterias. Ante el que le provocó la tuberculosis, tuvo que capitular. Todavía se estima que dos mil millones de personas en todo el mundo están infectadas con Mycobacterium tuberculosis. En casi todos ellos, esta bacteria se coloca en el interior de los fagocitos, donde suelen permanecer en una especie de entumecimiento hasta el final de la vida del huésped. Sin embargo, una de cada diez personas comienza a enfermarse en algún momento. Aproximadamente 9 millones de personas padecen tuberculosis cada año y alguien muere a causa de ella cada 22 segundos.

“La tuberculosis todavía está presente en Alemania también”, dice Joachim Ficker, quien dirige una sala especial para pacientes en la clínica de Nuremberg. En 2010, se notificaron al Instituto Robert Koch un total de 4.330 casos de tuberculosis.

Muchos de los pacientes de Ficker provienen de Europa del Este, Asia y África. Pero también muchos alemanes que contrajeron la enfermedad cuando eran niños durante la guerra ahora tienen esta enfermedad. "Esto se debe principalmente a que a los pacientes con reumatismo se les prescriben cada vez más los llamados medicamentos biológicos que inhiben el sistema inmunológico", dice Ficker.

En su sala especial, el experto en enfermedades pulmonares de Nuremberg se ocupa principalmente de casos graves, rara vez de personas que padecen tuberculosis pulmonar común. En sus pacientes, los gérmenes patógenos se han asentado en los huesos, los ganglios linfáticos, los riñones o las meninges. "También hay muchos problemas de resistencia", añade Ficker. Los médicos, por supuesto, tienen antibióticos a su disposición. Desde la invención de la estreptomicina en 1946, la medicina ya no ha estado completamente indefensa contra la mycobacterium tuberculosis. Sin embargo, los antibióticos no han podido derrotar completamente a este germen, es demasiado sofisticado para eso.

Las bacterias atacan al cuerpo en cantidades enormes, por lo que solo una combinación de varios, generalmente tres, antibióticos diferentes administrados simultáneamente puede ayudar. De lo contrario, debido a la alta probabilidad de una mutación en el germen, su resistencia a los medicamentos es casi segura. Aún más insidiosa es otra característica: cuando comienza la enfermedad, Mycobacterium tuberculosis se despierta de la inactividad de manera gradual y lenta. Como los medicamentos solo matan la parte activa de las micobacterias, la curación lleva mucho tiempo, generalmente de seis a nueve meses. La lucha contra el germen suele ser demasiado tímida y demasiado corta. La consecuencia inevitable es la aparición de cepas de bacterias superresistentes, insensibles a los dos antibióticos estándar más importantes. Entonces, estas bacterias comienzan a extenderse por todo el mundo. Incluso se ha informado de la presencia de cepas insensibles a al menos otras dos drogas en 60 países.En total, los gérmenes resistentes causan alrededor de 150.000 muertes cada año.

Se oponen obstinadamente a cualquier intento de tratamiento y, al final, incluso el tratamiento más agresivo fracasa. "El tratamiento lleva al menos un año y medio y no podemos curar a cada sexto paciente", dice Anneke Hesseling, directora del programa de investigación pediátrica del Centro de TB Desmond Tutu en Ciudad del Cabo. Además, existen efectos secundarios de las drogas. Aproximadamente una cuarta parte de los niños sufren una pérdida auditiva grave como resultado.

La necesidad de una vacuna eficaz se vuelve aún más urgente, un objetivo que se ha descuidado enormemente durante décadas. "Hace diez años, todos los científicos que trabajaban en todo el mundo en la vacuna contra la tuberculosis cabían en una minivan", dijo Peter Small, de la Fundación Bill y Melinda Gates en Nueva Delhi. Por el momento, sin embargo, alrededor de 500 investigadores de diferentes países se están ocupando de este asunto. "La conciencia ha cambiado", dice Small. Los análisis de mercado han demostrado que se ganarán cientos de millones de euros con la nueva vacuna cada año. Desde entonces, el interés ha aumentado significativamente. Actualmente se encuentran en ensayos clínicos cinco nuevas vacunas contra la tuberculosis. Y los científicos en sus laboratorios ya están trabajando en la próxima generación de medicamentos. La dirección está especialmente marcada por la Fundación Gates. Destinó 400 millones de dólares a la lucha contra la tuberculosis, más de la mitad de los cuales fue para inventar una nueva vacuna. A Bill Gates le siguieron muchos otros. No solo el Ministerio de Educación e Investigación de Alemania y los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU., Sino también Noruega, los Países Bajos y el Reino Unido apoyan actualmente la investigación de la vacuna. La Unión Europea ha aportado más de 30 millones de euros. El gigante farmacéutico británico GlaxoSmithKline hizo una contribución especial desde el sector industrial.

Los científicos utilizan principalmente dos métodos:

- Modificación genética de la antigua vacuna BCG. Este camino lo sigue, sobre todo, el Instituto Max Planck de Berlín. Otro equipo que hizo la misma suposición falló con todo tipo de efectos secundarios.

- La llamada estrategia Booster. La segunda inyección, con la nueva vacuna, debería potenciar los efectos de BCG.

También es posible que se puedan combinar dos vacunas diferentes. - Existe una creencia creciente entre los investigadores de que necesitamos diferentes preparaciones para las diferentes etapas de la enfermedad. Algunos bloquearían la posibilidad de infectar a otras personas, otros evitarían que los gérmenes se despertaran y otros acortarían la duración del tratamiento con antibióticos.

Por ahora, sin embargo, quedan muchas preguntas sin respuesta. En particular, a los investigadores les gustaría saber exactamente cómo el sistema inmunológico intenta combatir los gérmenes de la tuberculosis. ¿Qué papel juegan aquí las células auxiliares? ¿Cuándo entran en juego las células asesinas? ¿Qué importancia tiene la inmunidad innata?

Peter Small de la Fundación Gates ve estos temas como un tema central. “Hasta ahora, es como si los científicos se estuvieran moviendo sin un mapa durante su expedición a la vacuna contra la tuberculosis. Solo cuando examinemos cuidadosamente las respuestas del sistema inmunológico sabremos qué dirección debe tomar nuestro viaje, dice.

Por el momento, tampoco está claro dónde obtener la cantidad de $ 40-80 millones que se necesita para probar la efectividad de las vacunas de primera generación. "En comparación con el VIH, la investigación sobre la tuberculosis carece de fondos suficientes", dice Brennan.

"Estamos en una encrucijada", dice Peter Small. - Si no logramos llegar a la meta con la nueva vacuna, todo el dinero y esfuerzo que hemos invertido hasta ahora se desperdiciará.

Texto: Veronika Hackenbroch

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