Una oportunidad para despertar

Para los pacientes cercanos en estado vegetativo, ha aparecido una luz en el túnel: los científicos probablemente ya saben cómo predecir con precisión el futuro de los pacientes. Al menos para algunas familias, esto significa un impulso positivo de esperanza.

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En el espacio inexplorado entre la plena conciencia y la muerte, pasa el tiempo de muchas personas gravemente enfermas, gravemente heridas en accidentes que se han encontrado en estado vegetativo. Algunos de ellos lograrán salir de la zona de sombra con el tiempo y recuperarán la salud. Si fuera posible predecir con precisión cuál de los pacientes tiene la posibilidad de recuperar la conciencia, sus familiares obtendrían una fuente de consuelo y esperanza. Los beneficios también se aplicarían a los propios enfermos, especialmente a aquellos que deseen decirles a los que los rodean que "todavía están aquí" y, a veces, sufren dolores que nadie nota.

Solo en los Estados Unidos, entre 9 y 37 mil personas son tratadas en hospitales. pacientes con conciencia mínima o en estado vegetativo. La amplia gama de cifras hace que no sea muy preciso quién pertenece a estas categorías.

El trabajo en una prueba que puede predecir de manera confiable el destino de un paciente en estado vegetativo ha fracasado hasta ahora. Sin embargo, un nuevo estudio encontró que escanear el cerebro de la persona en busca de áreas de mayor actividad metabólica aumenta la probabilidad de una predicción precisa.

Los autores de un artículo de investigación reciente en la revista Lancet siguieron a 102 pacientes en estado vegetativo durante al menos un año, evaluando su condición con imágenes cerebrales, controles médicos y pruebas sofisticadas para determinar la gravedad del deterioro de la conciencia. Todos estos pacientes fueron clasificados como mínimamente conscientes o en estado vegetativo de síndrome de confinamiento.

Las imágenes cerebrales con el método de tomografía por emisión de positrones PET permitieron a los científicos predecir con precisión el progreso de estos pacientes en una perspectiva anual: 74 por ciento. de estos, se evaluaron correctamente las posibilidades de recuperar la conciencia. Más a menudo fue posible afirmar que en un año la condición del paciente no cambiaría (aún no mostraría signos de conciencia): se evaluó con precisión un estado vegetativo prolongado o una conciencia mínima en una perspectiva anual en el 92% de los pacientes. asignaturas. Sin embargo, también en el 67 por ciento. En los casos, fue posible establecer, mediante PET, que el paciente recuperaría algo de conciencia, y así fue. Los autores del estudio informaron que las personas con pérdida del conocimiento después de una lesión cerebral traumática hicieron predicciones más precisas que en los pacientes cuya condición resultó de la hipoxia, una falta prolongada de oxígeno en la sangre que nutre el cerebro.

Las imágenes de PET en un grupo de control de 39 voluntarios sanos hicieron posible comparar un sistema nervioso central en buen funcionamiento con el cerebro de personas con discapacidades. Incluso si los niveles de conciencia observados fueran idénticos en dos pacientes, las funciones metabólicas del cerebro en un estado vegetativo eran sustancialmente diferentes de las del cerebro que experimenta destellos ocasionales de conciencia. Si las imágenes de PET detectaban incluso un leve rastro de conciencia fugaz en una persona en estado vegetativo, había razones para creer que su condición mejoraría con el tiempo.

En el grupo de 41 pacientes en estado vegetativo, la PET permitió distinguir a 13 personas con un nivel de conciencia muy limitado, pero notable. Después de un año, nueve pacientes de este grupo progresaron, pasando al menos a la categoría de conciencia mínima (tres de los pacientes restantes murieron por complicaciones o después de la interrupción del tratamiento, y un paciente permaneció en estado vegetativo). Ninguna de las 28 personas restantes en las que la PET dio motivos de esperanza mostró mejoría.

De ahí la conclusión de que la PET, que detecta signos de actividad metabólica en varias regiones del cerebro, permite una determinación más precisa del destino del paciente que la resonancia magnética funcional, fMRI, centrándose en aquellas partes del cerebro que están mejor oxigenadas. en un momento dado. Fue con la resonancia magnética funcional que se estableció previamente que algunas personas en estado vegetativo pueden escuchar, comprender e incluso responder adecuadamente a las órdenes de los médicos. En el estudio actual, así como en muchos otros experimentos realizados previamente, se pidió a los pacientes que se encontraban en un estado vegetativo que recordaran un paisaje familiar o que imaginaran un juego de tenis: en algunos casos, la resonancia magnética funcional mostró una activación obvia de la partes del cerebro responsables de planificar la actividad motora. Sin embargo, el mismo estudio encontró que la resonancia magnética funcional no pudo detectar signos sutiles de conciencia fugaz.

Para las personas en estado vegetativo, que son sorprendentemente hábiles para realizar tareas imaginarias, que luego serán registradas por resonancia magnética, la resonancia magnética funcional es una herramienta conveniente ya que les permite evaluar las habilidades intelectuales de estos pacientes y potencialmente les permite comunicar sus necesidades o deseos a su entorno, señalan los autores del artículo de Lancet. Por otro lado, sin embargo, incluso una persona enferma en estado vegetativo, que no puede jugar al tenis imaginario o deambular por la casa de su familia, puede mostrar destellos esperanzadores de conciencia, y estos solo serán registrados por PET. Esta es la razón por la que la tomografía computarizada por emisión parece ser una mejor herramienta para evaluar las posibilidades de recuperación futura de un paciente.

Melissa Healy

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