Dr. John Snow: el hombre que salvó a la gente de Londres, excluyendo la primavera callejera

Consideramos a John Snow, un médico inglés que ejercía a mediados del siglo XIX, como el padre de la epidemiología moderna. El mundo médico lo valora por su investigación pionera sobre el cólera, cuyas epidemias en la época victoriana asolaron una y otra vez a las poblaciones deficientemente sanitarias de las ciudades inglesas. Pero los contemporáneos dudaban de las teorías de Snow sobre los gérmenes. Algo completamente diferente le dio fama en la vida. Esta fue la administración de cloroformo a la reina Victoria en el nacimiento de su octavo hijo, el príncipe Leopoldo.

Thomas Jones Barker / Wikimedia Commons / Dominio público
  1. Si no hubiera sido por la herencia de su madre, Snow nunca habría sido educado
  2. Sacó del olvido la teoría de que las enfermedades causan gérmenes microscópicos
  3. Descubrió que la fuente del cólera en el Soho de Londres era el agua de un manantial de la calle.
  4. Los experimentos a largo plazo con anestésicos llevaron a la muerte prematura del padre de la epidemiología mundial
  5. Se puede encontrar más información actualizada en la página de inicio de Onet.pl

¿Quién era John Snow?

John Snow nació en 1813 en la familia de un trabajador de una mina de carbón en York. En la escuela, resultó ser un estudiante excepcionalmente brillante, metódico y celoso. Tenía una mente analítica, notando detalles que otros a menudo pasaban por alto. La madre, al ver sus éxitos académicos, decidió destinar una pequeña herencia a la educación de su hijo en una escuela privada. Valió la pena.

El talentoso niño eligió la profesión médica y a los catorce años se convirtió en alumno del Dr. William Hardcastle "en Newcastle upon Tyne, llenando numerosos cuadernos con pensamientos y observaciones científicas. Después de recibir su doctorado, Snow se mudó a Londres, donde Abrió un consultorio privado. También realizó su primera investigación científica. Estudió los efectos de dosis controladas con precisión de éter y cloroformo en diferentes especies de animales y en pacientes en salas quirúrgicas. Hizo más seguro y eficaz el uso de fármacos anestésicos. Los cirujanos ya no se arriesgaban a matar a un paciente poniéndole un pañuelo empapado en la cara con cloroformo.

John Snow apostaba por los gérmenes

Los colegas del Dr. Snow estaban convencidos de que el cólera era causado por miasmas, es decir humos patógenos, atribuidos a la contaminación del aire o la descomposición de organismos vegetales y animales. Él se mostró escéptico. Había visto el cólera cuando era un estudiante de ciencias médicas de 18 años en Newcastle, y la teoría miasmática no le atraía. En cambio, llegó a la conclusión poco convencional de que los pequeños gérmenes invisibles pueden causar enfermedades.

No fue una idea original, pero impopular en la primera mitad del siglo XIX. La teoría de los gérmenes apareció por primera vez en la antigüedad, y el descubrimiento de organismos microscópicos a finales del siglo XVII hizo que pareciera cada vez más plausible. Sin embargo, hasta ahora nadie ha demostrado que algunos organismos microscópicos puedan causar enfermedades.

Ver: ¿Cómo ayudaron los radiadores con las epidemias de enfermedades infecciosas?

La epidemia de cólera en Londres

"A mediados del siglo XIX, Londres tenía una mayor densidad de población que Manhattan hoy", dice la bióloga evolutiva Susan Bandoni Muench. Además, alrededor de 100 mil. los pobres buscaban trapos, huesos, restos de carbón y un lugar para quedarse en las calles.

Durante una epidemia de cólera anterior en la capital de Inglaterra en 1848, Snow, de 35 años, analizó cómo se propaga la muerte azul. Eso es porque entonces se llamaba cólera por el color azulado de la piel infectada. Un año después, publicó un artículo en el que postulaba la separación de las fosas sépticas de las fuentes de agua potable. Sin embargo, la idea fue recibida con desprecio. Sin desanimarse, Snow volvió a su análisis. Hizo un seguimiento de la historia del cólera en el pasado, comparó vecindarios y densidades de población. Por lo tanto, involuntariamente entró en el camino de la creación de la epidemiología.

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John Snow estaba investigando la epidemia de cólera

La epidemia de 1854 mató a 700 personas en solo unas pocas semanas. Mientras tanto, Snow llamó de puerta en puerta y entrevistó a las familias de los pacientes con cólera hasta que todos los casos tuvieron un denominador común. Era un manantial callejero instalado en Broad Street en el distrito de Soho.

Además, las conclusiones de Snow fueron apoyadas por su antiguo adversario, el reverendo Henry Whitehead. Pues sus averiguaciones lo habían llevado al mismo manantial de Broad Street. El reverendo habló con la gente del Soho que no contrajo cólera y descubrió que estaban obteniendo agua en otra parte.

Por eso se decidió quitar la manija de la bomba para evitar que el spa funcionara. Pronto, el número de casos comenzó a disminuir rápidamente. El mismo Snow señaló más tarde que la epidemia ya estaba desapareciendo, como ocurre con las epidemias, pero apagar la bomba tenía un efecto claro sobre la mortalidad.

La siguiente conclusión de Snow fue comparar el desarrollo de la epidemia de cólera con la propagación del gas, pero en el medio acuático, y no tanto como lo argumentan los miasmáticos en el aire. De todos modos, el médico inglés conocía bien la naturaleza de los gases, ya que había estado experimentando con cloroformo, éter, nitrato de etilo, disulfuro de carbono, benceno y varios otros anestésicos potenciales durante años. Y también realizó experimentos en sí mismo.

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John Snow sacrificó el suyo por la salud pública

El epidemiólogo A.R. Mawson sugiere que "los extensos experimentos de nueve años de Snow con anestésicos lo llevaron a insuficiencia renal, hinchazón de los dedos y muerte prematura por accidente cerebrovascular".

De hecho, cuando murió, solo tenía 45 años. Sus biógrafos también especulan que un episodio de tuberculosis infantil y una posible deficiencia de vitamina D provocada por una dieta vegetariana, que siguió estrictamente desde los 17 años, añadieron los suyos.

Debe haber sido una influencia significativa, porque el padre de la epidemiología llevó un estilo de vida modelo, incluso para los estándares actuales. Snow no bebía ni comía carne y hacía ejercicio con regularidad. Y durante la epidemia de cólera en Soho, destiló el agua que bebía para sí mismo. Si el hecho de que nunca se casó tuvo un impacto positivo o negativo en su salud, los biógrafos guardan silencio.

Su ética profesional, sin embargo, es ciertamente admirable. Snow no podía saber que los experimentos que realiza constantemente se volverían peligrosos para su salud. Y al exponerse a los efectos de los gases anestésicos, dañó los riñones, el hígado, así como los sistemas nervioso y reproductivo.

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